I team della NASA ricordano il Flying Science Laboratory mentre va in pensione – .

I team della NASA ricordano il Flying Science Laboratory mentre va in pensione – .
I team della NASA ricordano il Flying Science Laboratory mentre va in pensione – .

Il più grande laboratorio di ricerca aeronautica del mondo va in pensione dopo 37 anni di attività.

Mercoledì il DC-8 Airborne Science Laboratory della NASA effettuerà il suo ultimo volo verso l’Idaho State University di Pocatello, dove gli aspiranti tecnici aeronautici si addestreranno su di esso attraverso il programma tecnologico di manutenzione aeronautica del college.

Il volo del canto del cigno dell’aereo da banco di prova, che ha effettuato 158 missioni scientifiche in più di tre decenni, non sarà scientifico. Ma la speranza è che possa ispirare una nuova generazione di aviatori e ricercatori.

“Il DC-8 ha effettuato missioni in tutto il mondo”, ha affermato Michael Thomson, capo del dipartimento dei progetti scientifici presso l’Armstrong Flight Research Center della NASA in California. “Il lavoro che abbiamo svolto su quell’aereo farà la differenza per le generazioni future migliorando le previsioni meteorologiche, monitorando lo spessore del ghiaccio glaciale, la qualità dell’aria e migliorando la nostra capacità di prevedere lo sviluppo degli uragani dalle tempeste tropicali”.

L’Airborne Research Laboratory è un Douglas DC-8 quadrimotore altamente modificato utilizzato da ricercatori federali, statali, accademici e stranieri, nonché da aziende come Boeing e United Airlines, che vola dal 1987.

L’enorme velivolo è lungo 157 piedi con un’apertura alare di 148 piedi, abbastanza grande da ospitare fino a 45 ricercatori ed equipaggi di volo e trasportare 30.000 libbre di carico scientifico. Ha una portata di 5.400 miglia nautiche e un tempo di volo di 12 ore, volando nell’atmosfera tra 1.000 e 42.000 piedi di altitudine.

Il DC-8 è dotato di una suite di sensori e sistemi dati nonché di comunicazioni satellitari Iridium e Inmarsat che lo rendono adatto a una varietà di missioni. Viene utilizzato principalmente per testare sensori satellitari e laser spaziali, convalidare dati satellitari, fornire tracciamento e telemetria per i veicoli di lancio spaziale che rientrano nell’atmosfera ed eseguire una serie di altri studi.

I dati raccolti dall’aereo sono stati utilizzati per studi in una vasta gamma di discipline, dalla biologia alla vulcanologia. Ha dato un contributo chiave, ad esempio, all’operazione IceBridge della NASA, la più grande indagine aerea del ghiaccio polare della Terra.

“Il DC-8 ha portato gli scienziati in molte missioni per osservare la composizione atmosferica, per le quali le applicazioni più importanti sono la qualità dell’aria”, ha affermato Hal Maring, scienziato della Divisione di Scienze della Terra della NASA. “Il DC-8 ha consentito agli scienziati della NASA di sviluppare una migliore comprensione della qualità dell’aria; cosa lo rende buono o cosa lo rende cattivo.

Il laboratorio volante ha completato il suo ultimo volo scientifico, la missione Airborne and Satellite Investigation of Asian Air Quality, o ASIA-AQ, il 1° aprile.

All’inizio di questo mese, i membri passati e presenti del team DC-8 si sono riuniti presso l’edificio 703 della NASA Armstrong presso la base aeronautica di Edwards, che ha ospitato l’aereo durante gran parte del suo periodo di tre decenni, per ricordare i suoi contributi alla scienza.

Il DC-8 ha viaggiato in lungo e in largo alla ricerca della scoperta scientifica, volando alto nell’atmosfera e sopra tutti e sette i continenti. Bill Brockett, che ha pilotato l’aereo per 28 anni, ha detto che la spedizione in Antartide del 2009 è stata la sua preferita.

“La strumentazione scientifica richiedeva che volassimo da 500 piedi a 1.000 piedi di altitudine”, ha detto Brockett. “Per completare con successo una missione era necessaria una concentrazione totale per sei o sette ore a bassa quota… Eravamo abbastanza in basso da poter occasionalmente intravedere le foche sdraiate sul ghiaccio.”

Alcune missioni hanno inviato i ricercatori in situazioni strazianti, come nell’occhio del ciclone. Ad esempio, Chris Jennison, un manager di missione DC-8 in pensione, volava abitualmente negli uragani.

“Non mi manca il terrore puro”, ha detto Jennison. “La questione del volo [into] degli uragani è che non è intuitivamente ovvio dove siano i luoghi pericolosi”.

Altre missioni richiedevano ai membri dell’equipaggio di agire al volo, per così dire.

“Durante il recente [ASIA-AQ] missione abbiamo avuto un guasto al motore”, ha detto Brian Hobbs, l’attuale manager dell’Armstrong DC-8. “I team logistici e di approvvigionamento hanno agito rapidamente per spedire il motore e l’equipaggio è riuscito a sostituirlo, testarlo e renderlo pronto per l’uso. Quella avrebbe potuto essere la fine della campagna, ma il nostro team l’ha fatta accadere”.

Un tema comune tra gli attuali ed ex membri del team DC-8 era l’entusiasmo contagioso e il cameratismo degli scienziati a bordo del laboratorio volante.

“Alcune di queste persone hanno lavorato per anni cercando di portare avanti il ​​loro esperimento e dimostrare un’ipotesi su cui stanno lavorando”, ha detto Randy Albertson, ex vicedirettore dell’Airborne Science Program della NASA. “L’energia che portavano era come ricaricare le batterie. Adoravano parlare di scienza.

Adesso sono solo ricordi piacevoli. La buona notizia, tuttavia, è che il laboratorio volante vivrà i suoi ultimi giorni circondato da menti curiose nello stato dell’Idaho.

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